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프리미어리그(EPL)은 어떻게 탄생했나?

축구 종주국이자 전 세계 축구 시장 가운데 가장 많은 인기를 차지하고 있는 리그는 잉글랜드다. 프리미어리그(EPL)은 어떻게 탄생했을까.

오늘은 프리미어리그의 유래와 위기 등 관련 역사에 대해 알아보자.

Before 프리미어리그,’잉글랜드 리그’

영국에 처음 프로축구리그가 탄생한 시기는 19세기다. 1888년에 잉글랜드 풋볼리그가 탄생했고, 거의 100년이라는 시간동안 잉글랜드 최상위 리그로 자리잡았다. 잉글랜드 자국 내에서 뿐만 아니라 유럽 대항전에서도 좋은 성적을 거두면서 호황기를 누리기도 했다.

그러나 1980년대 들어서 점점 변화의 목소리가 커지기 시작했다. 100년이라는 역사가 흐른 만큼 문제점이 하나 둘 씩 드러났기 때문. 오래된 경기장들이 즐비했고, 축구에 과몰입한 훌리건들이 사건 사고를 일으켜 사회적으로 물의를 일으키는 일도 발생했다.

이 시기 가장 대표적인 사건으로 ‘헤이젤 참사’가 있다. 1985년, 리버풀과 유벤투스가 유에파컵 결승전이 있었다. 이때 양 팀 서포터들 간의 싸움이 벌어졌고, 이 상황에서 600명 이상의 사상자를 발생했다. 이 사건으로 인해 잉글랜드 리그에 속한 팀들은 유럽대항전 출전 정지 징계를 받았다.

설상가상으로 1989년에는 리버풀과 노팅엄 포레스트 경기에서 수십명의 관중이 사망하는 사건이 발생하면서 안전문제도 불거졌다.

여러 사건사고로 잉글랜드 축구리그의 위상은 떨어질 대로 떨어졌다. 상황을 완전히 바꿔야 한다는 목소리가 튀어 나왔고, 결국 새로운 리그를 만들자는 합의점에 도달 했다.

프리미어리그 출범과 역사

변화의 목소리는 ‘프리미어리그’ 출범으로 이어졌다. 1부리그에 속해 있었던 팀들이 ‘잉글랜드 리그’를 탈퇴하고 프리미어리그를 조직했다. 22개 팀이 프리미어리그에서 경기를 하게 됐다.

프리미어리그 초대 우승은 맨체스터 유나이티드였다. ‘레전드’감독으로 알려진 알렉스 퍼거슨이 맨유를 이끌던 시기. 이때 맨유는 그 다음 시즌까지 우승을 하면서 리그 2연패를 달성했다. 물론 맨유의 독주체재가 그리 오래 가진 않았다.

앨런 시어러가 이끄는 블랙번이 맨유를 꺾고 우승을 차지했다. 당시 시어러는 무려 34골이라는 어마어마한 골을 넣었다.

이후 1997년에는 아스날이 전성기를 구가했다. ‘아르센 벵거’가 프리미어리그와 FA컵 우승을 차지하면서 강팀의 면모를 보여주기 시작했다. 1998-99 시즌에는 또 다시 맨유가 우승을 차지했다. 이때가 맨유의 다섯 번째 리그 우승이었다.

해당 시즌에 맨유는 챔피언스리그와 FA컵 마저 우승을 하면서 트레블을 기록하기도 했다. 이때 이 기록은 잉글랜드 축구 역사상 처음 있는 일이었다.

프리미어리그 출범 이후 10년도 지나지 않은 시점에서 맨유가 트레블을 성공했다. 이 사건을 계기로 많은 축구 전문가들과 팬들 사이에서는 잉글랜드 축구 리그의 부활이라는 찬사를 받기도 했다.

2000년대 들어서는 아스날과 맨유가 리그 선두 자리를 놓고 치열한 경쟁을 보였다. 프랑스 에이스 ‘티에리 앙리’를 비롯해 많은 스타플레이어들이 아스날에 소속했고 맨유는 엄청난 재능을 뽑내는 유스 출신 선수들이 주축으로 팀을 이끌어 나갔다.

2004년 아르센 벵거가 이끄는 아스날은 EPL 역사상 최초의 무패 우승을 달성했다. 리그 우승 3회 째였으며, 맨유와 라이벌 구도를 뜨겁게 형성했다.

이때 들어서 새로운 강자로 등장한 팀은 바로 ‘첼시’ 러시아 출신의 로만이 구단주로 부임하면서 엄청난 투자를 하기 시작했다. 당시 포르투갈에서 이름을 날리던 ‘무리뉴’를 데려 오기도 했다. 무리뉴는 부임 첫 시즌부터 우승에 성공했다.

우승 뿐 아니라 최다승점, 최다 승리, 최소 실점 등 여러 기록을 갈아치우며 압도적인 퍼포먼스를 선보였다. 사실상 맨유와 아스날이 형성하고 있던 양강체재를 깨부수는 순간이었다.

이후 2010년대 들어서 ‘만수르’ 구단주가 이끄는 맨시티가 화려하게 등장했다. 또한 2015년 부임한 리버풀의 ‘위르겐클롭’ 감독이 이끄는 리버풀도 2010년대 말 화려하게 부활했다. 점차 인기가 많아지고 있는 만큼 막대한 자본들이 EPL에 들어오기 시작했다.

이로 인해 중위권 팀들 마저 엄청난 이적료로 스타플레이어를 영입하고 있다. 이로 인해 최근 EPL 팀들의 수준이 상향 평준화 됐다는 이야기도 많다. 또한 다른 유럽축구리그들 보다 돋보적인 인기를 끌고 있어서 앞으로도 프리미어리그에 대한 투자가 몰릴 것으로 전망 하고 있다.

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